La Pobreza en el Pasado de Corea y sus Niños

Las viejas fotografías de Corea de finales del siglo XIX y principios del XX suelen estar adornadas con imágenes de niños. Cautivan al espectador. En muchas imágenes, los niños son más como accesorios: se usan como una escala para indicar el tamaño de un objeto o para dar vida a una imagen bastante aburrida de un edificio o artefacto. En otras imágenes, los niños son el tema principal. Miran con curiosidad al espectador, el intruso, que los ha abordado en la calle mientras juegan con sus amigos o están ocupados con las tareas del hogar. Se organizaron muchas fotografías, y los niños se colocaron para capitalizar su belleza e inocencia, con la esperanza de atraer a un mercado mayor.

Niños coreanos en el siglo XIX Colección Robert Neff.

Estas imágenes de niños coreanos en fotografías son halagadoras, pero las imágenes retratadas en libros, periódicos, revistas y cartas contemporáneas no lo son. Uno de los comentarios más frecuentes sobre los niños coreanos fue su falta de ropa. A fines del verano de 1888, un corresponsal estadounidense describió con rubor a los niños pequeños coreanos que rara vez llevaban algo «más que una pequeña chaqueta que llegaba cinco centímetros por debajo de las axilas». Poco más de una década después, un minero de oro estadounidense les dijo a sus padres que los niños coreanos corrían «vestidos sólo con una sonrisa». Quizás es por eso que un misionero en 1891 declaró que Corea era «una tierra de niños desnudos».

Una vista de Gwanghwamun a principios del siglo XX / Colección Robert Neff

Sus observaciones se consideraron divertidas y benignas, pero otras, como las de Isabella Bird Bishop, pueden haber sido demasiado duras. Al describir su primera impresión de Fusan (parte de la actual Busan), escribió despectivamente que «los perros sarnosos y los niños con ojos llorosos, semidesnudos o completamente desnudos y escamosos de tierra, se revuelcan en el polvo o la baba profunda, o jadean y parpadean en el sol, aparentemente no afectado por los olores que abundan «.

Un estudio de fotografía en Seúl alrededor de 1890 o principios de 1900. Robert Neff Collection

Los occidentales también escribieron sobre la alta tasa de mortalidad de los niños coreanos, especialmente por la viruela. Horace Allen, un médico misionero, afirmó que alrededor del 50% de los niños coreanos murieron antes de los cinco años debido principalmente a la viruela. Muchos padres ni siquiera nombraron a sus hijos hasta después de que contrajeron y sobrevivieron a la enfermedad. (Podría ser interesante notar que la tasa de mortalidad entre los niños misioneros también era bastante alta, lo cual ellos aceptaron estoicamente, si no con cierta frialdad, aceptando el hecho como «la voluntad de Dios»).

Los visitantes extranjeros a menudo describían haber visto a madres y abuelas ancianas vagando por las calles con bebés enfermos y niños pequeños a la espalda. Las mujeres hablaron en voz baja, en coreano honorífico, para calmar a los vecinos de su pequeño barrio en un intento de calmar sus gritos de incomodidad y miseria, y no provocar la ira del demonio que creían que era responsable de la enfermedad. Como en la mayoría de los casos donde hay pobreza, la gente se acerca a sus creencias y en muchos casos adjudican la enfermedad y la muerte a los deseos de un demonio.

A veces los esfuerzos de los padres fueron inútiles y el niño murió. El cadáver a veces se sacaba de las puertas de la ciudad y se mostraba en los campos como un recordatorio al demonio de que ya había cobrado una vida y que tal vez debería seguir adelante. Otros, fueron envueltos en paja y, a veces, colocados en árboles. Las familias pobres a veces se vieron obligadas a tomar decisiones prácticas pero horrendas. No queriendo o sin poder pagar por el tratamiento, abandonaron a sus hijos (aquellos con pocas probabilidades de sobrevivir) fuera de las murallas de la ciudad entre los cadáveres o los ataron a árboles en las cercanías para evitar que regresaran a sus hogares.

Una madre y sus hijos a principios del siglo XX / Cortesía de la colección Diane Nars

A fines de la década de 1880 (Recordar el drama «Mr. Sunshine«), los misioneros occidentales establecieron muchos pequeños hospitales y clínicas. Al principio, se los veía con sospecha, pero a medida que pasaba el tiempo, su popularidad creció, especialmente en los casos en que la medicina tradicional parecía inadecuada. En diciembre de 1888, una pareja coreana y su hijo de 12 años visitaron Chejungwon, el hospital real de Seúl, que ahora forma parte del Sistema de Salud de la Universidad de Yonsei. Los padres le explicaron al médico estadounidense, Charles W. Power, que su hijo «estaba contemplando el matrimonio» y querían que el médico tomara una decisión.

Aunque Power era un recién llegado a Corea, era consciente de la importancia que tenía el matrimonio en la sociedad coreana. En ese momento, se creía que para que una mujer cumpliera su destino, necesitaba casarse y tener hijos, al menos un hijo, si no más. Algunos supersticiosos creían que si la muerte reclamaba a una mujer antes de casarse, su espíritu, lleno de han (un sentimiento de arrepentimiento, odio o desesperación), vagaría por el mundo mortal hasta que fuera aplacado. A veces, este apaciguamiento era un ritual chamanista o un matrimonio espiritual con un joven soltero fallecido. (Recordar «Master’s Sun»).

Un joven coreano y su aún más joven esposa, a principios de 1900

Los hombres también se completaron con el matrimonio. Un hombre soltero, sin importar su edad, usaba su cabello en una larga trenza y se le hablaba y trataba como a un simple niño. Si un joven, ni siquiera en su adolescencia, se casaba, se le permitía llevar el pelo recogido en un moño y se unía a las filas de los hombres. Power comprendió la importancia del matrimonio en la sociedad coreana (sus propias creencias religiosas se hicieron eco de este sentimiento) pero no comprendió de qué manera podía ayudar a su joven paciente. ¿Qué elección podía hacer para permitir que su joven paciente se casara? Ya no se supo más del caso, pero es una muestra de la influencia de todas las creencias chamánicas que hasta hoy en día vemos en dramas.

Espero que está parte de la historia coreana te resulte interesante de conocer. Me resulta admirable el desarrollo y evolución de ésta nación, aunque difícilmente puedo calificarlo de ideal, al fin humanos, todos tenemos defectos.

Créditos: Korea Times

Verónica Troncoso

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